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La forma della galassia


 
   
 

a cura di Federico Pedrocchi, Chiara Albicocco e Alberto Agliotti

 

Domanda di Vincenzo:

La nostra galassia è a spirale. Ma come siamo riusciti a fotografarla visto che ci siamo dentro?

Risponde Corrado Lamberti, astrofisico e divulgatore.

Nessuno ha mai potuto fotografare dall'esterno la nostra galassia, però da almeno sessanta anni sappiamo molto bene come è fatta, ne conosciamo forma e dimensioni. Come abbiamo fatto a scoprirlo? In cielo esistono due grandi categorie di galassie: a spirale e ellittiche. Le prime hanno forma appiattita, con bracci che ruotano intorno al centro. Le ellittiche sono come batufoli tondeggianti. Si trattava di capire a quale delle due la nostra appartenesse.

La risposta si può dare anche a occhio nudo: basta osservare il cielo in una bella notte estiva o invernale e si vedrà una striscia relativamente sottile di stelle che attraversa il cielo da orizzonte a orizzonte, con un rigonfiamento attorno alla costellazione del Sagittario. La nostra è una galassia a spirale e possiamo immaginarla come una specie di uovo al tegamino, con l'albume che si spande sottile per tutta la superficie, mentre il tuorlo rimane ingrossato al centro. Noi siamo come una pulce imprigionata nell'albume, alla periferia, e guardandoci intorno vediamo sopra e sotto un certo numero di stelle, e in direzione del piano una striscia abbastanza sottile con il rigonfiamento nella parte centrale. Il paragone funziona abbastanza bene anche per il colore: le stelle nel centro sono per lo più rossastre, mentro il disco galattico è formato da stelle più giovani e azzurre.

Una conferma arriva dalla vicina galassia a spirale di Andromeda, nella quale vediamo due popolazioni di stelle, le rosse centrali e le giganti blu nel disco. Anche il nostro disco galattico è colmo di giganti blu: le abbiamo classificate, cercando di misurare la loro distanza e seguendo il modello di Andromeda siamo riusciti a ricostruire la forma della nostra Via Lattea.

Nei primi anni Cinquanta la radioastronomia ci ha convinto del tutto, facendoci scoprire altri dettagli invisibili ai normali telescopi. La nostra galassia è una spirale, con cinque bracci ben identificati. Stelle, ammassi stellari e nubi di gas al centro ruotano molto più velocemente rispetto alla periferia.

Non esiste insomma una foto della nostra galassia fatta da un essere umano. Certo, non possiamo escludere che scienziati extraterrestri dalla vicina Andromeda ci stiano fotografando per studiare la forma della loro galassia...

 

Ascolta la risposta di Corrado Lamberti

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9.10.2013

 

 

 

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